Imagens sugerem que há gelo em uma das luas de Saturno

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Para os olhos humanos, a lua de Saturno, a nomeada Enceladus, parece relativamente plana. No entanto, o comprimento de onda se afasta da óptica, e a Enceladus começa a parecer muito mais interessante, como as novas imagens  mostram.

Imagens sugerem que há gelo em uma das luas de Saturno
Foto: (reprodução/internet)

Embora sua superfície seja marcada com abismos e gargantas profundas, a Enceladus parece bastante uniforme de outra forma, com uma concha de gelo branco brilhante, como uma bola de neve gigante no espaço.

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Em comprimentos de onda infravermelhos, os astrônomos descobriram que grande parte do gelo sobre a totalidade da lua é fresco, sugerindo que pode haver atividade interna global reaparecendo na lua.

Já sabemos há algum tempo que o Enceladus não é necessariamente um lugar tranquilo. Em 2005, a sonda Saturn Cassini descobriu um grande volume de água salgada saindo de quatro enormes abismos no pólo sul da lua, apelidado de “listras de tigre”. Cassini passou a mapear mais de 100 gêiseres nas rachaduras da lua.

Essas rachaduras são geradas pelas forças das marés na lua, pois ela faz sua órbita excêntrica ao redor de Saturno. 

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O planeta puxa e estica o Enceladus, dando origem a aquecimento interno e atividade geotérmica, e criando fissuras no gelo de superfície no pólo sul. Os gêiseres expulsam água do interior, mantida líquida pelo aquecimento interno e esta água borrifa sobre a superfície e congela, criando uma nova camada de gelo.

Em imagens infravermelhas de dados recém-analisados gerados pelo Espectrômetro de Mapeamento Visual e Infravermelho (VIMS) da Cassini – a missão da nave espacial terminou em setembro de 2017, mas seu legado continua – era de se esperar que encontrasse gelo, refletindo fora da região ao redor das listras de tigre.

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Quase todo o gelo natural na Terra é cristalino – mas quase todo o gelo que detectamos no espaço é amorfo. Isto porque as temperaturas no espaço tendem a ser muito baixas e, a temperaturas muito baixas, as moléculas de água colidem e congelam no lugar.

O gelo cristalino, por outro lado, indica que a água tem estado relativamente quente, acima de cerca de -163.15 graus Celsius – mesmo após o congelamento, as moléculas retêm energia térmica suficiente para se moverem para uma configuração cristalina. Assim, quando você vê gelo cristalino no espaço, você pode tirar certas inferências sobre sua história térmica.

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Mas isso não é tudo. O que a equipe liderada por Rozenn Robidel da Universidade de Nantes, na França, não esperava encontrar era uma assinatura espectral de gelo cristalino distribuído amplamente em todo o mundo do Enceladus, incluindo o pólo norte, que não tem listras de tigre.

Esta descoberta inesperada sugere que a atividade geológica ocorreu em ambos os hemisférios, e que o hemisfério norte sofreu uma reaparição semelhante ao sul, embora o mecanismo possa ser diferente – uma rachadura mais gradual da crosta.

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Como tal atividade está provavelmente relacionada a temperatura mais quente no fundo do mar, tais locais provavelmente terão uma vida útil de alguns milhões de anos, o que nos permite inferir a idade da superfície nestas regiões.

“O infravermelho nos mostra que a superfície do pólo sul é jovem, o que não é uma surpresa porque sabíamos dos jatos que detonam material gelado ali”, disse o astrônomo Gabriel Tobie, da Universidade de Nantes.

“Agora, graças a estes olhos infravermelhos, você pode voltar no tempo e dizer que uma grande região no hemisfério norte também aparece jovem e provavelmente estava ativa não há muito tempo, em linhas de tempo geológicas”.

A equipe planeja aplicar suas técnicas de análise aos dados obtidos nas próximas missões Juice e Europa Clipper, para ver o que eles podem aprender sobre as luas geladas de Júpiter, Ganímedes e Europa.

Traduzido e adaptado por equipe Revolução.etc.br

Fontes: Science Alert, Scienc Direct, Science Mag, NASA

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